Lektionen in Männlichkeit von Beowulf

{h1} Anmerkung des Herausgebers: Dies ist ein Gastbeitrag von Andrew Ratelle.


„Für jeden von uns, der in dieser Welt lebt
bedeutet auf unser Ende zu warten. Lass wer auch immer kann
Ruhm vor dem Tod gewinnen. Wenn ein Krieger weg ist,
das wird sein bestes und einziges Bollwerk sein ...
Ertrage deine Probleme noch heute. Ertrage es
und sei der Mann, den ich von dir erwarte. “

Für die Männer des Europa des 10. Jahrhunderts waren dies Worte, nach denen sie leben konnten. Ihre Zeit war eine Zeit vor der Ritterzeit, in der ritterliche Romantik kaum ein Traum war und Tugend und Ehre noch nicht zu einem formalen Verhaltenskodex gemacht worden waren. Dies waren die Männer des Mittelalters, Mitglieder der vielen germanischen Stämme, die einst durch Nordeuropa streiften. Ihr Code war kein Code der Ritterlichkeit, sondern des rohen Mutes, in dem die Charakterstärke die größte und oft die einzige Belohnung war.


Beowulf ist ein Porträt dieser Tugenden. In der primitivsten Form unserer eigenen Sprache geschrieben, ist es in vielerlei Hinsicht der Vorläufer jeder anderen Heldengeschichte in der englischen Literatur. König Arthur und seine Ritter, die 'Big Men' der amerikanischen Folklore und sogar unsere modernen Superhelden haben Beowulf viel zu verdanken, einem Helden, dessen Geschichte heute genauso stark spricht wie vor tausend Jahren.

Das Gedicht erzählt von Beowulfs Kämpfen gegen drei Monster in zwei Phasen seines Lebens. In seiner Jugend befreit er Dänemark von der Kreatur Grendel und seiner rachsüchtigen Mutter, während er in seinem Alter gezwungen ist, sein eigenes Volk, die Geats, vor einem wilden feuerspeienden Drachen zu retten. Obwohl die Herausforderungen, denen Beowulf gegenübersteht, weit über alles hinausgehen, was wir jemals erwarten würden, zeigt seine Geschichte dennoch die Tugenden, denen jeder gute Mann folgen muss, egal wie unglaublich seine Leistungen sind.


Ein Mann wird durch seine Handlungen (oder deren Fehlen) definiert. Obwohl das Gedicht seine Charaktere hat, scheint es oft, dass die wirklichen Stars der Show die Taten sind, die die Charaktere begehen. Die Geschichte selbst ist im Wesentlichen handlungsgesteuertoder durch Ereignisse konstruiert. Die Charaktere im Gedicht werden buchstäblich durch das definiert, was sie tun, wodurch eine Erzählung entsteht, in der die Qualität eines Mannes allein durch seine Taten bewiesen wird.



Die Großzügigkeit des dänischen Königs Hrothgar zeigt sich in der Errichtung eines großen Festsaals, in dem seinem Volk Geschenke und Schätze ausgehändigt werden können. Als Beowulf Hrothgar trifft, um die Dänen von den Überfällen der Grendel zu befreien, beweist er selbst die Integrität seiner Absichten, indem er sich daran erinnert, wie er sein eigenes Volk seit langem vor vielen Feinden verteidigt hat. Diese Worte und Versprechen werden anschließend durch Handlungen untermauert, die beweisen, dass Worte und Taten für den Helden untrennbar miteinander verbunden sind.


Vintage epische Beowulf-Armillustration.

Im Gegensatz dazu wird ein Mann, der nur aus Worten ohne Taten besteht, als Feigling angesehen. Der Charakter Unferth wird Beowulf als Folie gezeigt. Als witziger Mann, der aber nicht arbeitet, beschuldigt er den Helden, seine Fähigkeiten übertrieben zu haben, und verspottet ihn, dass er noch in dieser Nacht Grendel zum Opfer fallen wird. Beowulf reagiert so gut er kann, indem er am nächsten Morgen Grendels blutigen Arm von der Decke der Halle hängt. Natürlich ist Unferth, wie jeder Feigling angesichts solcher Taten, sprachlos.


Ehre ist die größte Belohnung. Für Beowulf ist der einzige Preis, der es wert ist, gewonnen zu werden, etwas zu tun, das der Erinnerung würdig ist. In dem Gedicht wird gezeigt, dass gute Taten ewige Verdienste haben - sie hinterlassen unauslöschliche Spuren in der Welt, beeinflussen und formen sie dauerhaft und sind dazu bestimmt, in den Erinnerungen derer zu leben, die folgen werden.

Gegen einen solchen Preis verblassen materielle Belohnungen im Vergleich. Beowulf kümmert sich wenig um Wohlstand und persönlichen Gewinn. Obwohl er von den Dänen für seine Niederlage gegen Grendel mit Schätzen überschüttet wird, verschenkt er sie alle als Hommage an seinen Onkel, den König der Geats. Obwohl er schließlich die Nachfolge seines Onkels antritt, tut er dies ohne Ehrgeiz und erbt die Krone erst nach dem Tod der beiden Erben des Königs. Sogar die großartige Horde des Feuerdrachen, die in Beowulfs letztem Kampf mit seinem eigenen Leben eingetauscht wurde, wird mit Verachtung behandelt und mit dem gefallenen Helden begraben:


„Sie lassen den Boden diesen Ahnenschatz behalten,
Gold unter Kies, auf die Erde gegangen,
für Männer jetzt so nutzlos wie immer. “

In dem Gedicht die Tugend von Leichtsinn bedeutete nicht, ungestüm zu handeln, sondern zu Ehren der Tat selbst. Der rücksichtslose Mann kannte die damit verbundenen Risiken genau und entschied sich, ohne Rücksicht auf die materielle Belohnung zu handeln. Ein Held wird letztendlich seinen Reichtum und seine materiellen Gewinne verlieren, aber seine Handlungen können ihm nicht genommen werden. das ist der Schatz, der nicht trübt, denn wahre Ehre kann niemals verloren gehen.


Die Entschlossenheit eines Mannes bedeutet mehr als das Ergebnis. Verbunden mit diesem Gefühl der Rücksichtslosigkeit ist der Glaube, dass jeder Mensch an ein bestimmtes Schicksal gebunden ist, das ständig gegenwärtig ist. 'Nicht erkennbar, aber sicher.' Das Leben im dunklen Zeitalter war hart, und die damaligen Männer waren an Verlust und Misserfolg gewöhnt, als sie erkannten, dass trotz ihrer Bemühungen 'Das Schicksal geht immer so, wie es das Schicksal muss.' Egal wie stark es gewünscht oder gesucht wird, Erfolg könnte niemals sicher sein.

Stattdessen konnte sich ein Mann nur der Dinge sicher sein, über die er die totale Kontrolle hatte: seinen Willen und seine Entschlossenheit, dies auszuführen. Obwohl das Ergebnis letztendlich nicht in seinen Händen lag, konnte ein Mann in einer bestimmten Situation immer noch das Richtige tun. Sobald er sich entschieden hatte, würde Rückzug Schande bedeuten.

„Ich hatte einen festen Zweck, als ich in See stach…
Ich wollte bis zum Äußersten auftreten
was deine Leute bei dem Versuch wollten oder umkommen ...
Und ich werde diesen Zweck erfüllen,
beweise mich mit einer stolzen Tat
oder meinen Tod treffen. '

Beowulfs Eid vor seinem Kampf mit Grendel ist nicht zum Sieg, denn das ist nicht seine Entscheidung. Er schwört vielmehr auf unnachgiebige Entschlossenheit in seinem Schutz der Dänen. Für ihn war der Tod besser als der Rückzug 'Ein Krieger wird eher sterben als ein Leben in Schande führen.'

Die größte aller Tugenden ist Mut. Lange bevor er große Anerkennung für sein eigenes Epos erhielt, Der Herr der RingeEin gewisser Oxford-Gelehrter namens J. R. R. Tolkien identifizierte Mut als zentrales Thema von Beowulf. Obwohl es Hunderte verschiedener Bedeutungen gegeben hat, von 'körperlicher Stärke' bis zu einfacher 'Tapferkeit', wird die Tugend des Mutes als etwas sehr Spezifisches im Gedicht verstanden - der Wille, auch angesichts einer totalen Niederlage das Richtige zu tun.

Vintage epische Beowulf sterbende Illustration.Im Gegensatz zu so vielen unserer modernen Helden, deren Geschichten oft damit enden, dass sie in den Sonnenuntergang reiten (in Erwartung einer weiteren Folge), endet Beowulfs Geschichte in einer Tragödie. Er ist gealtert, waffenlos und wird von allen bis auf einen seiner engsten Freunde verlassen. Er stirbt im Kampf gegen den Drachen und lässt sein Volk ohne Erben und der völligen Gnade der einfallenden Stämme zurück.

Aber der Sieg macht den Helden nicht. Beowulf ist stark, ein entschlossener Mann der Tat und der Ehre, aber genau die Tatsache, dass er zu einem so trostlosen Ende verurteilt ist, macht ihn so wahrhaft heroisch. Tolkien verstand ihn als einen Mann, der „in den Ketten der Umstände gefangen“ ist und mit dem Rücken „zur Wand“ stirbt. Durch die Bedrohung seines Schatzes provoziert, setzt der Drache seine Heimat in Brand und zwingt Beowulf, seine Pflicht als Beschützer seines Volkes bis zum bitteren Ende zu erfüllen. Beowulf weiß, dass er keine Hoffnung hat, die Schlacht zu überleben, entscheidet sich aber dennoch dafür, sie zu führen.

Wahrer Mut spricht für das zentrale Thema der Gedichte: „Die Erhöhung des unbesiegten Willens“. Es ist eine Sache, um der Ehre willen ehrenhaft zu handeln, aber wenn ein Mann nach seinen Tugenden lebt, selbst wenn er weiß, dass dies seine totale Niederlage bedeutet, wird dies als Höhepunkt des Heldentums angesehen. Die Männer, die in den wilden, barbarischen Jahrhunderten des Mittelalters lebten, wussten genau, dass alle Männer einen Verlust empfinden, alle Männer einer Niederlage ausgesetzt sind und früher oder später alle Männer sterben werden. Aber für sie war Mut stärker als der Tod. Selbst der größte Feind, sei es Grendel, der Drache oder irgendein anderer Ersatz für Krieg, Hunger und die unendlich monströseren Dämonen des wirklichen Lebens, kann den Willen, der den Tod wählt, nicht erobern, bevor er sich ergibt. Ein trostloses Ende, aber eines, das nicht ohne Ehre ist. Wie Tolkien selbst zitiert, ist „Niederlage keine Widerlegung“ gegen den Mut des Helden.

Weiterführende Literatur

Es gibt viele moderne englische Übersetzungen von Beowulf, aber eines der besten ist Übersetzung von Seamus Heaney aus dem Jahr 1999, aus dem ich zitiert habe. Eine wörtlichere (und kostenlosere) Übersetzung finden Sie hier auf „Beowulf im Cyberspace. '